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Ascienden a 20 las muertes por la nueva cepa de gripe aviar H7N9 en China.
22/4/2013

Tres decesos este fin de semana. Por primera vez, el número de contagiados ha superado el centenar. Todo lo que se sabe hasta hoy del H7N9...

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Pekín (China).-  Tres nuevas muertes por la Gripe Aviar H7 N9 en el fin de semana elevaron a 20 el total de fallecidos por este nueva cepa del virus en China, mientras que la cifra de contagiados supera por primera vez el centenar de personas, informaron las autoridades sanitarias chinas.

Diez nuevos casos en el fin de semana elevaron a 102 los afectados, aunque 12 de ellos fueron dados ya de alta.

La municipalidad de Shanghái, en el este del país, continúa siendo la zona donde se han registrado más casos mortales (11 de los 33 registrados), mientras que la vecina provincia de Zhejiang es la que contabilizó más contagios (38, entre ellos cinco mortales).

Un equipo de expertos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) comenzó este fin de semana las investigaciones sobre el origen y características de la nueva enfermedad, que no se había detectado en humanos hasta el pasado mes de marzo.

Todos los afectados actualmente han sido aislados y están siendo tratados en hospitales designados, mientras las autoridades insisten en que por ahora no hay indicios de contagio entre humanos, sólo de aves a personas.

- Medidas para controlar la expansión

China ha tomado varias medidas para controlar la expansión de esta enfermedad -que ha aparecido cuando se cumplen 10 años de una de las últimas grandes alertas sanitarias vividas en el país, la del SARS-, entre ellas el cierre de varios mercados de aves vivas de corral en las principales ciudades del país.

El Gobierno también ordenó esta semana la suspensión de la venta de aves silvestres para evitar la propagación del virus, y se ha prohibido el contacto directo entre humanos y animales en los zoológicos.

- Gripe de origen aviar H7N9, un virus desconocido en humanos

El mundo mira de nuevo a China pendiente de un nuevo virus de origen aviar. Sin alarmismo, pero con preocupación, los especialistas, las autoridades locales y la Organización Mundial de la Salud (OMS) vigilan de cerca el nuevo patógeno en previsión de una nueva pandemia.

¿Qué es el virus H7N9?

Se trata de un virus de la gripe de origen aviar. Aunque algunos subtipos de esta 'familia H7' (como el H7N2 o H7N3) se habían econtrado esporádicamente en humanos en países como Holanda, Italia, Canadá, EEUU, México y Reino Unido; es la primera vez que el H7N9 se descubre en personas.

"Los primeros análisis genéticos muestran que se trata de un nuevo virus, recombinado", explica el doctor Antoni Trilla, jefe de Epidemiología en el Hospital Clínic de Barcelona. Es decir, ha tomado la primera parte de su 'matrícula', H7, de un virus aviar, y la segunda (N9), de otro diferente, dandop como resultado una combinación desconocida hasta ahora, "para la que el ser humano no tiene inmunidad".

¿A qué responde su nombre?

La letra H de los virus gripales se refiere a la hemaglutinina (HA), una proteína de la superficie del virus que le permite unirse a la célula infectada (existen 16 subtipos, de los que sólo H5 y H7 pueden producir brotes en aves). La N corresponde a otra enzima, la neuraminidasa, sobre la que actúan precisamente los fármacos antivirales (existen nueve subtipos de 'N').

Hace ahora casi 10 años, otra gripe aviar, H1N5, causó casi 300 muertos en el sudeste asiático. En 2009, el virus causante de la reciente pandemia de gripe no tenía origen aviar; de ahí la diferencia de sus siglas: H1N1.

¿Cuándo se detectaron los primeros casos de H7N9?

Los primeros casos de humanos afectados por este virus aviar se detectaron en China a principios de marzo. Todos ellos presentaban fiebre y tos, seguidas de neumonía y dificultades para respirar

¿Cómo se han contagiado los pacientes?

Aunque la Organización Mundial de la Salud (OMS) y las autoridades locales siguen investigando el origen del brote de la nueva gripe, todo indica que el virus habría dado el salto desde algún tipo de ave (se desconoce cuál), en algún momento de estrecho contacto con los pacientes (bien en sus propios domicilios rurales o en algún mercado de aves vivas). Según la OMS, los primeros análisis al virus demuestran que ha evolucionado para sobrevivir en el sistema respiratorio de los mamíferos y crecer a la temperatura habitual del organismo humano, un poco más baja que la de los pájaros (su hábitat habitual). "El problema es que este H7N9 e smuy poco patógeno en las aves, de manera que es difícil identificar a los animales que están enfermos, como sí ocurrió con el H5N1, y eso facilita el contagio desde los animales", explica Trilla.

¿Se transmite entre humanos?

Éste es uno de los puntos que más estrechamente vigilan los especialistas; puesto que un fácil contagio entre humanos significaría que el virus ha adquirido alguna mutación necesaria para 'residir' con más facilidad en el sistema respiratorio humano y propagarse con facilidad entre personas. De momento, la OMS es cauta en este sentido y asegura que no existen evidencias de transmisión entre humanos. El hecho de que cientos de personas que han estado en contacto con los afectados estén sanos indica un bajo nivel de contagio.

¿Es un virus muy peligroso?

Siempre con cautela, los especialistas reconocen que existen algunas pistas para estar tranquilos. "Los brotes de virus H7 que ha habido hasta ahora han sido siempre pequeños, en número de afectados y en extensión", señala el doctor Trilla, profesor de Salud Pública en la Universidad de Barcelona. Que cientos de personas en contacto con los enfermos no se hayan contagiado, también da argumentos para la tranquilidad.

A cambio, preocupa la elevada mortalidad del virus, que ha matado a un 30%-40% de los infectados, un porcentaje muy superior a otras gripes comunes y que lo sitúa en el nivel del H5N1. Además, el doctor Trilla señala que los casos registrados hasta ahora han presentado síntomas graves, con cuadros de neumonías severas; "y sólo a medida que avanza la infección, se empiezan a ver cuadros más leves".

¿Por qué surgen siempre en Asia este tipo de infecciones?

La alta densidad de población en China, sumada a que es uno de los países que alberga el mayor porcentaje de pollos, patos y ocas del mundo, lo convierten, en palabras de Trilla, "en el escenario perfecto para este tipo de contagio".

En esta ocasión, la OMS ha alabado la rápida actuación de las autoridades chinas y su transparencia; informando sobre el brote a los pocos días de identificar a las primeras víctimas. También los Centros de Control de las Enfermedades de EEUU ha asegurado que trabaja estrechamente con China y pretende divulgar la información genética del virus para que esté accesible a científicos de todo el mundo.

¿Se puede prevenir la infección?

De momento no existe una vacuna preventiva diseñada contra el virus; algo en lo que ya están trabajando los de la CDC, pero que podría llevar algún tiempo. De momento, los especialistas recomiendan extremar la higiene de manos, cubrirse la boca con pañuelos al estornudar y otras medidas habituales con otros tipos de gripe. El consumo de carne aviar es seguro si ésta se cocina adecuadamente; y de momento la OMS no ha establecido ninguna restricción para viajar a China.

¿Podríamos estar ante el inicio de otra pandemia?

"Siempre que in virus animal desarrolla la capacidad de infectar a humanos existe un riesgo teórico de pandemia", admite la OMS. Sin embargo, de momento, la transmisión entre humanos del H7N9 parece "nula o ineficaz". Por eso, como resume Trilla, el nuevo patógeno, se vigila de cerca, "con preocupación pero sin alarma".


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